Au moins depuis le xviie siècle et les Entretiens sur la pluralité des mondes publiés par Fontenelle en 1686, on se pose des questions sur la vie dans le système solaire. La découverte par Jean Dominique Cassini (1625-1712) des calottes polaires de Mars en 1666 – calottes qui changent de taille avec les saisons –, puis la découverte d’une atmosphère martienne et des variations saisonnières de l’aspect de cette même planète durant les xviiie et xixe siècles ont fait de Mars un bon candidat pour abriter une vie extraterrestre. Des vulgarisateurs, comme Camille Flammarion, des auteurs de romans, comme Herbert George Wells, se sont emparés de l’idée d’une vie martienne, qui est devenue très populaire.

En juillet 1965, cependant, la sonde Mariner 4 survola Mars pour la première fois, et les données t

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